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SCIENZA

Potrebbe essere simile a Mercurio

Scoperto un pianeta superleggero intorno al Sistema Solare

La sua scoperta non è una semplice curiosità perché dimostra che è possibile riuscire a studiare in dettaglio anche pianeti così piccoli e leggeri

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E' un peso superleggero, fra i circa 5.000 pianeti esterni al Sistema Solare finora scoperti: si chiama GJ 367 b, la sua massa è circa la metà di quella della Terra ed è anche molto veloce perché ruota intorno alla sua stella in quasi otto ore. La scoperta, pubblicata sulla rivista Science, è stata possibile grazie al telescopio spaziale Tess (Transiting Exoplanet SurveySatellite) della Nasa, i cui dati sono stati analizzati dal gruppo internazionale che ha capo a Kristine W. F. Lam e Szilárd Csizmadia, dell'Istituto di ricerche planetarie dell'Agenzia spaziale tedesca (Dlr).     

Con un diametro di poco più di 9.000 chilometri, il pianeta è appena più grande di Marte, roccioso, molto caldo ed è distante 31 anni luce. La sua scoperta non è una semplice curiosità perché dimostra che è possibile riuscire a studiare in dettaglio anche pianeti così piccoli e leggeri. "Sembrerebbe simile a Mercurio", osserva Lam, e la sua scoperta potrebbe essere "un passo in avanti nella ricerca di una seconda Terra'".   

E' stato possibile individuare GJ 367 b con il più classico dei metodi di osservazione, quello dei transiti basato sulla variazioni nella luminosità provocate dal passaggio del pianeta davanti alla sua stella. Quest'ultima appartiene alla famiglia di stelle più diffusa, quella delle nane rosse, e le sue dimensioni sono circa la metà di quelle del Sole.